Page titre du premier tome du Dictionnaire historique et critique de Pierre Bayle, 1697
Page titre du premier tome

BAYLE, Pierre, Dictionnaire historique et critique

La quête de la vérité et de l'objectivité

En 1685, Louis XIV révoque l'édit de Nantes qui accordait depuis 1598 la liberté de culte aux protestants de France. Ce mouvement s'inscrit dans la volonté royale d'unifier le royaume autour de la seule religion catholique et entraîne un climat de persécutions : plusieurs choisissent l'exil et une colonie d'intellectuels français se forme alors en Hollande. Pierre Bayle compte parmi ces lettrés installés à Rotterdam. Écrivain et philosophe, sa pensée est essentiellement sceptique : il adopte une attitude critique dans la remise en question des savoirs universels et dans la recherche de la vérité. Il préfigure ainsi bon nombre de philosophes des Lumières.

Déjà bien connu en Europe à cause des Nouvelles de la République des Lettres, un périodique qu'il a lancé, et de divers écrits controversés dénonçant l'intolérance religieuse, il devient célèbre avec son Dictionnaire historique et critique. L'entreprise se veut d'abord un complément aux dictionnaires existant déjà. De fait, Bayle enrichit les ouvrages de ses prédécesseurs et, surtout, rectifie leurs erreurs ; le dictionnaire de Louis Moréri est l'un des plus visés. Bayle porte par ailleurs un regard critique sur les récits fondateurs, car il présente leurs invraisemblances et dénonce le fait qu'ils inculquent des mensonges. En outre, la forme des articles est intéressante : la première partie contient l'explication historique du mot alors que les deux colonnes qui suivent constituent les remarques de Bayle, à savoir "un mélange de preuves et de discussions". L'auteur tente toutefois de conserver un ton objectif, en parfait accord avec sa démarche sceptique.

Le Dictionnaires historique et critique aura beaucoup d'influence sur les ouvrages à venir, telle que l'Encyclopédie. Il sera revu et augmenté plusieurs fois au cours du XVIIIe siècle : outre la première édition de 1697 exposée ici, la Bibliothèque Roger-Maltais possède également la cinquième édition de 1740.

Notice bibliographique

BAYLE, Pierre, 1647-1706. Dictionnaire historique et critique. Rotterdam : Reinier Leers, [1697]. 2 t. en 4 vol.

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Caractéristiques physiques

  • Reliure plein veau tacheté avec dos à 6 nerfs.
  • Pièces de titre rouges et pièces de tomaison brunes.
  • Titres et tomaisons dorés, ornements dorés sur les entre-nerfs.
  • Roulette dorée sur les chants, tranches jaspées en rouge et pages de garde marbrées.
  • Ex-libris manuscrit de Boubée sur la page de titre du volume 2.